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Preparing for the next 25 years of container shipping


Preparing for the next 25 years of container shipping

McKinsey and TTClub report focuses on four key issues for reinventing container transport
Edition of August 13, 2018

It is safe to say that the container transport industry is at a crossroads. While the external environment –international commercial conditions, environmental regulations, new technologies- are disrupting the playing field, the industry has to change its value-creation offer will have to change as well.

In the McKinsey and TTClub report “Brave new world: container transport in 2043”, there are some key issues the container transport industry should take into account for reinventing itself in the face of the everchanging future.

The future in three steps  

The first is that the future is digital. Every one of the respondents thought the most likely scenario would be either Digital Reinvention or Digital Disruption out of the four proposed scenarios, with a modest lean towards the former. Second, many would prefer a world in which the demand side continues to drive the industry forward, as described in Third Wave of Globalisation, but no one saw this scenario as likely. Third, while only 11 percent of respondents preferred it, 41 percent thought Digital Disruption was most likely – perhaps a sign of resignation to trends that may seem inexorable.

MundoMaritimo had access to the full report, where it points that “preparing for such a range of outcomes would be taxing for even the most agile and foresighted of companies. It may however offer a ray of hope: some of the trends on the horizon, like digital, have the potential to change the industry’s dynamics fundamentally.”

Preparing for the future

The study proposes some actions  can do today to prepare for an uncertain future: Focus on the real end-customer: the consumer. The container transport industry has historically focused on serving its immediate customers – beneficial cargo owners – but has perhaps not paid as much attention as it should have to what was happening a few links further along the chain. The real “customer” of the container transport industry – even if separated by last-mile distribution providers – is the everyday consumer, who is increasingly enjoying the speed, flexibility, convenience, and low cost associated with online shopping. The e-commerce revolution is only just beginning to disrupt supply chains, especially in last-mile delivery, and there is much more to come. The dynamism required of today’s container transport industry to keep up with the pace of development will only intensify. One shift for container transport players would be to measure success not only by how well or inexpensively they have delivered their own services, but also how much they contribute towards optimising the end-to-end supply chain to the consumer’s benefit.

Monitor the “trigger points.” Planning for possible futures by monitoring a number of “trigger points”, such as infrastructure investment and unit-labour costs in major economies, the number of SMEs selling globally on e-commerce platforms, 3D printing adoption, venture-capital funding for container transport start-ups, the latest order for the next-largest ship, the speed of adoption of digital platforms, among many others.

Digitise radically. Standing still on the question of digital, data, and analytics is out of the question. The potential for value-creation is enormous, and the costs of not doing anything at all are very high. The battle for the customer relationship should not be ceded lightly by any player. Use cases for step-changes in efficiency and performance should be piloted, refined, and quickly scaled: predictive maintenance, “smart” stowage, seamless document flow, and omniscient cargo tracking, among others are all vital areas to explore. Players should actively form partnerships to build the industry- standard platform and ecosystem.

Automate and innovate. Over the long run, cost pressures are not going to subside. Leading companies will continue to reduce their cost bases, improve productivity, and enhance safety. Autonomous technologies available today and in the not-too-distant future are extremely promising for the industry. There remains an exceptional learning curve in terms of adopting these technologies and maximising their value. Similarly, other innovations like propulsion technologies, advanced materials, Internet of Things solutions, modularised shipping concepts, and so on could change the game unexpectedly – and to the great benefit of the first-mover or fast- follower.

The report concludes with the obvious: the future is unknowable. But that is not an excuse for inaction; rather it should prompt companies to invest in strategic thinking to best position themselves for the future as it unfolds.

By MundoMaritimo


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